NASA在土卫二有了新发现:或存在海洋生命

NASA在上周四宣布,土卫二上已确切发现了生命存在的条件。日前,一种被认为能够支持微生物生存的化学能源已经在土卫二上发现,这可能是首个直接证据证明在离我们不远的土星卫星上,可能存在着一个外星世界。

Credit: NASA
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据路透社和纽约时报报道,NASA的科学家在土卫二的喷射羽流中观测到了氢分子(H2),(表明在土卫二冰层下存在着海底热泉),一些研究人员认为,这里可能存在着在地球上有着相似环境下的生命体()。

正如在《科学》杂志上所报道的那样,卡西尼号小组在土卫二上探测到类似发生在地球的深海海底热泉附近的化学反应。这些反应需要氢,而这些氢可能是由寒冷的海水与灼热的岩浆混合,通过地下的反应不断产生氢气。

Jeffrey Seewald,一位来自马萨诸塞州伍兹霍尔海洋学研究所的研究员,在刊登的论文中提到,“丰富的H2含量,与以前观察到的碳酸盐物质,表明了在土卫二的海洋下,是可能存在一个能够支持生命活动的化学能源条件。

Seewald称,如果这一发现得到证实,并且证明土卫二的热泉喷口与地球上发现的类似,这对于证实在土星的第六大卫星上有生命的可能性具有重大意义。

 

Credit: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute
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存在生命的可能性,但还不能确定完全存在

卡西尼号探测器,自2004年以来一直对土星系统进行探测,已经进行了长达13年,而卡西尼号在2015年10月于土卫二南极发现了氢分子,并对卫星南极附近羽流作了取样观测。这是对土卫二距离最近的一次观测,最近观察点距离卫星仅30英里。

土卫二冰层下的海洋于2005年首次发现后,科学家们猜测可能含有生命存在的环境。水含有有机分子,是支持已知的生物有机体存在的条件之一,现在研究人员则发现了第二个关键条件:一个能量源。

西圣安东尼奥的研究员Hunter Waite,在接受路透社采访称,“我们相信土卫二的海洋下有适合生命居住的环境,但是我们还没有做出任何声称,土卫二的环境适合人类居住,等到下次再次启动对土卫二的探索时,我们应该就能找到土卫二上适合生命存在的确切证据了吧。”

Chris Glein,一位同样来自西圣安东尼奥的研究员说,“发现热泉对存在生命多了一点可能性,但这只是个假设,我们还没有对生命存在的具体检测数据。”他强调,“发现热泉增加了生命宜居的可能性,这使得土卫二或多或少有部分生命存在,但现在要想给出一个确切的回答,我认为还需要数据的支持。”

从便便找历史,南极企鹅三度险遭火山灭绝

研究人员发现,古企鹅粪便的分析显示,是火山爆发几乎灭绝了这种栖身於南极的海鸟 3 次,而非气候变迁。

法新社报导,科学家长久以来推测,企鹅数量最近数十年的变动与气候变迁有关,不过,研究南极洲巴布亚企鹅的科学家想要回顾更久远的历史。

从便便找历史,南极企鹅三度险遭火山灭绝
从便便找历史,南极企鹅三度险遭火山灭绝

由英国南极勘测(British Antarctic Survey)领导的科学团队突然有个想法,那就是从古企鹅沉积物钻取岩心样本,而最久远纪录可追溯到 7,000 年前。

本周发表於《自然》(Nature)期刊的研究结果显示,企鹅岛(Ardley Island)上的企鹅曾受到附近奇幻岛(Deception Island)的火山严重影响。

首席研究人员罗伯兹(Steve Roberts)说,这些从企鹅岛湖底取得的千年粪便,味道依然相当强烈。但更重要的是,沉积物岩心可见清楚的火山灰层次,粪便的生物地球化学分析也能让科学家一窥不同时期的企鹅数量变化。

罗伯兹表示:「过去 7,000 年至少 3 次、每次在大规模火山爆发後,企鹅族群……几乎都灭绝了。」「平均来说,得花 400 至 800 年,企鹅族群才能稳定持续地复苏。」