NASA在土卫二有了新发现:或存在海洋生命

NASA在上周四宣布,土卫二上已确切发现了生命存在的条件。日前,一种被认为能够支持微生物生存的化学能源已经在土卫二上发现,这可能是首个直接证据证明在离我们不远的土星卫星上,可能存在着一个外星世界。

Credit: NASA
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据路透社和纽约时报报道,NASA的科学家在土卫二的喷射羽流中观测到了氢分子(H2),(表明在土卫二冰层下存在着海底热泉),一些研究人员认为,这里可能存在着在地球上有着相似环境下的生命体()。

正如在《科学》杂志上所报道的那样,卡西尼号小组在土卫二上探测到类似发生在地球的深海海底热泉附近的化学反应。这些反应需要氢,而这些氢可能是由寒冷的海水与灼热的岩浆混合,通过地下的反应不断产生氢气。

Jeffrey Seewald,一位来自马萨诸塞州伍兹霍尔海洋学研究所的研究员,在刊登的论文中提到,“丰富的H2含量,与以前观察到的碳酸盐物质,表明了在土卫二的海洋下,是可能存在一个能够支持生命活动的化学能源条件。

Seewald称,如果这一发现得到证实,并且证明土卫二的热泉喷口与地球上发现的类似,这对于证实在土星的第六大卫星上有生命的可能性具有重大意义。

 

Credit: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute
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存在生命的可能性,但还不能确定完全存在

卡西尼号探测器,自2004年以来一直对土星系统进行探测,已经进行了长达13年,而卡西尼号在2015年10月于土卫二南极发现了氢分子,并对卫星南极附近羽流作了取样观测。这是对土卫二距离最近的一次观测,最近观察点距离卫星仅30英里。

土卫二冰层下的海洋于2005年首次发现后,科学家们猜测可能含有生命存在的环境。水含有有机分子,是支持已知的生物有机体存在的条件之一,现在研究人员则发现了第二个关键条件:一个能量源。

西圣安东尼奥的研究员Hunter Waite,在接受路透社采访称,“我们相信土卫二的海洋下有适合生命居住的环境,但是我们还没有做出任何声称,土卫二的环境适合人类居住,等到下次再次启动对土卫二的探索时,我们应该就能找到土卫二上适合生命存在的确切证据了吧。”

Chris Glein,一位同样来自西圣安东尼奥的研究员说,“发现热泉对存在生命多了一点可能性,但这只是个假设,我们还没有对生命存在的具体检测数据。”他强调,“发现热泉增加了生命宜居的可能性,这使得土卫二或多或少有部分生命存在,但现在要想给出一个确切的回答,我认为还需要数据的支持。”

约四分之三海洋动物会自己发光

北京时间4月14日消息,据国外媒体报道,大洋深处是一片漆黑的世界,到200米以下光线已基本无法穿透。由于海洋平均深度大约为4267米,因此大洋底部是真正的暗无天日。不过,海洋生物总能找到在黑暗世界中的生存之道。

海洋中到处都是发光动物
海洋中到处都是发光动物

美国蒙特利湾水族馆研究所科学家近日在《科学报告》期刊发表最新研究成果称,大约四分之三的海洋动物能够自己发光。这一发现成果,首次真正量化了能够自己发光的海洋动物,该成果同时也表明,生物发光能力其实并不罕见。

蒙特利湾水族馆研究所科学家塞维琳-马尔蒂尼表示,“我不能确定人们是否了解生物体发光的常见性。并非只有少数深海鱼类才会发光,如琵琶鱼。其实,水母、蠕虫、鱿鱼等,几乎所有种类都有发光生物。”

大多数发光生物体光线都很微弱,因此这也可以解释为什么研究人员此前很难根据它们的发光器来计算它们的数量,因为许多相机根本探测不到它们微弱的光线。对于生活于漆黑环境中的海洋生物,微弱的光线是必须的。太过明亮的光线可能会吸引捕食者的注意。许多发光生物也会时明时暗,以逃避从身边经过的危险动物。

塞维琳和她的研究团队首次系统性地对蒙特利湾中的发光生物进化了量化研究。蒙特利湾位于加州海岸,蒙特利湾的海床迅速下沉形成了海底峡谷,因此深度很深。研究人员利用远程遥控设备在峡谷附近下潜了240次,彻底清点了海面之下4000米处任何大于1厘米的动物。然而,研究人员再将这些动物与已知的发光生物体进行对比研究。大约有40%的最深海动物(2000米以下)被归类为“未识别”,这就意味着也没有足够的数据来确证它们是否发光,只因为我们对如此深的海洋生物几乎不了解。

除了这些神秘的深海生物之外,研究人员还发现大约有75%的海洋动物,要么明确可以发光,要么可能会发光。这是一个惊人的数据。在表面,最大的光发体是水母和管水母目动物。这两类中有99%能够自己发光。研究人员发现,在海面之下1500米到2250米,海底光线主要依靠海洋蠕虫。

塞维琳的研究成果还将有助于形成一种新的海洋研究方式,用于估测深海动物的数量。如果科学家能够测量特定深度的发光体,并了解这一深度发光动物的组成,他们就能够从理论上估算生活于这一深度海域的所有动物数量,而无需一一去计算。